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El porqué de las asombrosas Cataratas de sangre de la Antártida

El porqué de las asombrosas Cataratas de sangre de la AntártidaAl este de la Antártida, en los Valles Secos de McMurdo, hace más de un siglo que el geólogo australiano Thomas Griffith Taylor descubrió unas cataratas rojas. Masas de hielo que se fundían y se siguen fundiendo marcando en carmín un paraje blanco, uno de los más remotos del planeta.

El valle y el glaciar Taylor tomaron el nombre del explorador australiano que los pisó y dejó constancia de ello por primera vez en 1911. Y desde entonces se sabe de la existencia de estas Cataratas de sangre y los geólogos han buscado su porqué.

Ha tenido que transcurrir un siglo desde su descubrimiento para dar con el origen del tono del salto de agua rojo. Durante años y hasta 2009 el fenómeno se atribuyó a la presencia de algas rojas que teñían el agua. Pero una investigación liderada por la microbióloga Jill Mikucki, profesora de la Universidad de Tennessee, desmontó la teoría.

Según su trabajo, publicado en Science en 2009, los responsables de colorear el agua son unos microbios extremófilos capaces de resistir y prosperar en condiciones límite, como la congelación y el punto de ebullición. Unos microorganismos que se alimentan por quimiosíntesis, transformando sulfuros y hierro en energía.

Mikucki y su equipo recogieron muestras y analizaron el agua de la catarata, así como del lago subterráneo del que procede el salto de agua. Se trata de un estanque hipersalino atrapado debajo del glaciar Taylor, a unos 400 metros de profundidad.

Del lago subterráneo a la catarata roja

Los científicos siguen investigando el salto de agua y el lago subterráneo del que emerge para conocer la vida microbiana que esconde.
Los científicos siguen investigando el salto de agua y el lago subterráneo del que emerge para conocer la vida microbiana que esconde. (RWTH Aachen)

Los hallazgos científicos explican que hace unos cinco millones de años el océano inundó la Antártida, originando lagos de agua salada en el continente. Unos tres millones de años después se formaron glaciares sobre estos lagos y parece ser que e l estanque del que procede la catarata roja quedó soterrado desde hace unos dos millones de años por el glaciar Taylor.

Como consecuencia el agua de este lago oculto se solidificó, pero al ser agua salada no se congeló del todo. De hecho, hoy en día esta agua es tres veces más salada que la del océano, y por sus características, carece de oxígeno y de luz, pero en cambio es muy rica en hierro, cloruro y en sulfatos.

Este mineral abunda en el subsuelo de la Antártida y durante siglos se ha filtrado en el lago subterráneo, lo que explica el color rojizo de la catarata. Porque la oxidación (reacción química entre el hierro y oxígeno) se acelera cuando hay sal en el ambiente en el que se produce, como es el caso.

Los extremófilos, unos microorganismos que se alimentan por quimiosíntesis, son en parte los responsables de teñir el agua”

Pero la presencia de hierro no es la única explicación al porqué del color del salto de agua rojo. Ahí es donde entran en juego los hallazgos de Jill Mikucki y los extremófilos, uno de los 17 tipos de microorganismos que detectaron.

La actividad de estos microbios contribuye a teñir el agua, ya que el lago soterrado no es rojo. Es el agua que escapa de él que, en contacto con el oxígeno y por la labor de los extremófilos, precipita en rojo sobre el lago Bonney.

La constancia de todo un mundo de vida microscópica en el agua del lago subterráneo que origina la catarata roja es una pista para mejorar el conocimiento que se tiene del periodo de Glaciación global por el que atravesó la Tierra.

Mikucki y su equipo siguen investigando la zona, últimamente con una estructura con sensores para analizar la vida del lago. Junto a la comunidad científica creen que los microbios que habitan el lago escondido no son únicos, que pueden hallarse formas de vida parecidasdebajo de las capas de hielo de Marte y de Europa, la luna de Júpiter.

Fuente y fotografía: La Vanguardia

26 agosto, 2016

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